On a testé le mode Autopilot de Tesla

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Les véhicules autonomes constituent le prochain graal de l'industrie automobile mais la route est encore longue avant de pouvoir laisser l'entier contrôle d'une voiture à une intelligence artificielle dotée de suffisamment de "conscience" pour prendre les décisions de conduite.

Dans les laboratoires, les solutions se préparent et certaines sont même déjà bien avancées, mais le consensus, encore rappelé par Carlos Ghosn, patron du groupe Renault-Nissan, lors du Mondial de l'Auto de Paris, est que les véhicules autonomes propement dits ne seront pas commercialisés avant 2025.

Tesla Autopilote

Cela n'empêche pas de travailler sur le sujet et le constructeur Tesla a tenté de prendre tout le monde de cours en proposant le mode Autopilot / Pilotage automatique sur ses véhicules électriques. Autopilot ? Pilotage automatique ? Est-ce à dire que les véhicules Tesla sont doués de conduite autonome ?

En fait, non. Ou du moins pas encore. Le mode Autopilot tel que proposé avec la version 7.x du software, et même avec la nouvelle version 8.0, est une assistance avancée à la conduite (ADAS) utilisant divers capteurs pour appréhender l'environnement proche et détecter des obstacles mais elle n'est pas capable de prendre des décisions de conduite seule, hormis le maintien à une distance constante par rapport au véhicule situé devant, ou de freiner si un véhicule d'une autre file tente de s'intercaler devant.

Tesla autopilote 02

Par sa caméra, le véhicule Tesla repère les marquages au sol pour se maintenir sur une même file, avec des corrections de trajectoire pour rester au centre de celle-ci, et utilise son radar et ses capteurs ultrasons pour détecter les autres véhicules.


Pilotage automatique, oui mais...
L'Autopilot, dans sa version actuelle, est avant tout un super régulateur adaptatif qui, s'il offre certains aspects de conduite semi-autonome, ne dispense pas le conducteur d'une vigilance permanente face au trafic et l'amène à reprendre régulièrement le contrôle direct du véhicule.

Pour accentuer cet aspect, Tesla a volontairement imposé certaines contraintes, comme le fait de devoir maintenir les mains sur le volant (un aspect devenu plus strict dans la version v8.0 du software) et de devoir régler manuellement le régulateur de vitesse (alors que la caméra sait lire les panneaux de signalisation) en fonction des limites imposées.

Tesla Autopilote

De même, un changement de file peut se faire en mode Autpilot mais uniquement à l'initiative du conducteur, qui devra activer les clignotants. Si aucun obstacle n'est détecté à proximité, le véhicule effectuera seul la manoeuvre. Il reste cependant à noter que le conducteur aura intérêt à vérifier qu'un véhicule n'arrive pas à grande vitesse sur la file de gauche, par exemple, les capteurs ultrasons latéraux n'ayant qu'une portée limitée. Là encore, la vigilance du conducteur reste de mise.

Tesla Autopilot comodo


Qu'en est-il de l'usage du mode Autopilot ?

Son fonctionnement est en fait très simple. Un comodo situé sous celui des clignotants permet de l'activer (deux activations) ou de le désactiver (relâcher une fois) très rapidement pour reprendre le contrôle.

Quand le Pilotage automatique est activé, l'icône bleue d'un volant s'affiche sur l'écran de bord, tandis qu'une icône grise indique que les conditions routières détectées par les capteurs permettent de mettre en route l'Autopilote. L'absence de l'icône du volant empêche la mise en route du pilotage automatique, sachant que ce dernier ne fonctionne en principe que sur les grands axes routiers.

A l'usage, le mode Autopilot se révèle étonnamment facile à prendre en main. Quelques minutes suffisent pour appréhender le système et passé les premiers moments à guetter les mouvements du volant et à surveiller l'écran de bord affichant les véhicules et obstacles détectés, le système est vite compris comme une assistance à la conduite très pratique, même dans la circulation dense de l'autoroute une fin d'après-midi autour de Cagnes-sur-Mer.

 Tesla habitacle 04

Entre le régulateur à régler régulièrement en fonction des limitations de vitesse et le suivi du véhicule devant soi qui peut limiter de fait la vitesse, le dispositif s'avère rapidement très sécurisant puisque la Tesla Model S freine quand le véhicule devant ralentit, tout en conservant ses distances. Pas de risque donc de se faire surprendre par un ralentissement intempestif sur la route (on ne pourra pas forcément en dire autant pour le véhicule derrière nous).


Conduite semi-autonome pour conducteur semi-attentif ?
Et c'est peut-être là que le bât blesse et que le danger peut éventuellement survenir : la conduite en pilotage automatique donne un tel sentiment de sécurité que l'on en est vite amené à relâcher sa vigilance du trafic environnant en laissant faire le véhicule, pour discuter par exemple avec le passager.

Or, le mode Autpilot ne sait pas gérer toutes les situations et se désactive en cas de situation qu'il ne peut traiter ou de conditions défavorables pour une détection de l'environnement proche par ses capteurs (mauvaise météo, par exemple).

Encore faut-il que le conducteur puisse appréhender la situation d'urgence provoquant cet événement, sans compter que les capteurs peuvent être parfois pris en défaut et ne pas détecter correctement un obstacle.

C'est vraisemblablement l'une des raisons qui ont conduit Tesla à modifier en profondeur le fonctionnement des capteurs en mettant l'accent sur une détection renforcée par le radar avant, désormais capable d'interpréter les échos portant jusqu'au véhicule devant le véhicule qui précède et à mettre en place un système de repérage des obstacles et éléments urbains via les données transmises vers ses serveurs par liaison sans fil.

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