Les enjeux de la 3G sur la bande 900 MHz

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Qu'apporte l'accès à la bande 900 MHz pour les réseaux 3G ? Il relève d'abord de ses propriétés physiques. Le signal transmis sur la fréquence 900 MHz porte plus loin que celui transmis sur la bande 2100 MHz à puissance d'émission comparable. A l'origine, la 3G ne devait servir qu'à couvrir les zones denses urbaines. Sa portée était donc un critère moins important que sa capacité à transmettre plus d'information.

D'autre part, le signal à 900 MHz présente une meilleure pénétration dans les habitations et possède donc des qualités de réception supérieures dans des environnements complexes faits d'obstacles à la diffusion. Assez rapidement, ce point a constitué un problème pour les réseaux 3G sur la bande 2100 MHz.

Les femtocellules ( femtocells 3G ), qui commenceront à être déployées en 2008 et plus largement en 2009, doivent répondre en partie à cette problématique en créant un mini-réseau 3G dans les bâtiments, garantissant ainsi une bonne réception et un accès aux services mobiles.

Ces deux éléments, portée et pénétration, sont essentiels pour fournir une couverture de la population au-delà des  centres urbains. L'un des facteurs du lent démarrage des services 3G est lié à la faible couverture initiale qui ne permettait pas d'utiliser son terminal 3G en dehors des centres-villes des grandes agglomérations.


Des coûts de déploiement et de maintenance abaissés
3G 900 MHzSi les opérateurs mobiles promettent des couvertures de l'ordre de 70% de la population fin 2008 ( hors Bouygues Telecom ), les trous sont encore nombreux, ce qui ralentit l'utilisation des services mobiles associés, source importante de revenus alors que ceux du trafic voix déclinent.

Pour les opérateurs, les avantages de l'utilisation de la bande 900 MHz pour la diffusion de leur réseau 3G sont économiques. Ces derniers peuvent en effet réutiliser les sites des stations de base 2G et les mêmes systèmes d'antennes déjà en place.


Sachant que la couverture 2G de la population se situe autour de 99%, il sera facile de compléter la couverture 3G à moindre frais à partir de ces sites. D'autre part, les propriétés physiques de la bande 900 MHz permettent de réduire significativement ( 60% ) le nombre de stations de base nécessaires pour une même zone de couverture.

Ainsi, pour assurer un débit de 384 Kbps ( débit de l'UMTS ) sur une zone de 10.000 km², il faut près de 2000 stations de base à 2100 MHz contre à peine plus de 600 en bande 900 MHz (Source : Elisa). Cela signifie également pour les opérateurs moins de dépenses énergétiques et d'entretien des sites.

Cette différence de coût de maintenance est estimée à un tiers, selon des données fournies par l'opérateur finlandais Elisa, premier au monde à lancer un réseau commercial UMTS 900 MHz fin 2007. Ces avantages peuvent permettre aux opérateurs GSM qui ne l'ont pas fait d'envisager de passer à la 3G à moindre coût. On pense notamment aux réseaux mobiles de pays émergents qui pourraient ainsi faciliter leur migration vers des réseaux haut débit.


Le problème des terminaux compatibles
Nokia 6121 ClassicIl reste toutefois un problème à régler, celui de la disponibilité des terminaux compatibles. Les téléphones portables actuels ne sont en effet pas en mesure de recevoir les signaux 3G sur la bande 900 MHz. Seul un mobile est compatible, le Nokia 6121 Classic, disponible depuis le mois d'octobre 2007 en quantité relativement limitée.

Cependant, les accords pris au niveau européen garantissent un élargissement rapide de l'offre, aussi bien au niveau des PC Cards et modem USB que des terminaux mobiles. Le support de l'UMTS900 devrait être un standard dans tous les téléphones 3G à partir de 2009.

Ces mobiles seront capables d'utiliser les réseaux GSM classiques, les réseaux 3G à 2100 MHz et l'UMTS900 et basculeront automatiquement vers le réseau approprié, de façon transparente. A noter que la 3G à 900 MHz sera en mesure de supporter les évolutions de type HSDPA ( High Speed Downlink Packet Access ) et donc le haut débit mobile correspondant.
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